ครั้งแรก! ยานอวกาศของ SpaceX จะเชื่อมต่อกับ ISS วันที่ 3 พฤษภาคมนี้

By: mk
Writer
on Sat, 17/03/2012 - 09:37

หลังจากเลื่อนมาหลายรอบ บริษัท SpaceX ก็ประกาศข่าวใหญ่ว่าได้รับการอนุมัติแผนการส่งยานอวกาศ Dragon ของตัวเองขึ้นไปเชื่อมต่อกับสถานีอวกาศนานาชาติ (ISS) เรียบร้อยแล้ว โดยกำหนดการคือยิงจรวดวันที่ 30 เมษายน และยานจะเชื่อมต่อกับ ISS ในวันที่ 3 พฤษภาคม

SpaceX เป็นบริษัทอวกาศเอกชนของ Elon Musk (หนึ่งในผู้ร่วมก่อตั้ง PayPal) บริษัทนี้ถือเป็นบริษัทอวกาศภาคเอกชนที่มีเทคโนโลยีก้าวหน้ามากที่สุดแห่งหนึ่ง โดยมีจรวดตระกูล Falcon หลายรุ่น และยานขนส่งอวกาศ Dragon ซึ่งจะใช้ในภารกิจครั้งนี้เป็นครั้งแรก ส่วนภารกิจครั้งนี้มีชื่อว่า COTS 2/3

ถ้าโครงการนี้สำเร็จจริงตามแผน ก็จะเป็นก้าวสำคัญอีกก้าวของมนุษยชาติในการสำรวจอวกาศ เพราะถือเป็น "ครั้งแรก" ที่ยานอวกาศจากเอกชนสามารถขึ้นไปเชื่อมต่อกับสถานีอวกาศนานาชาติได้สำเร็จ

หลายคนคงจำกันได้ว่า หลังจาก NASA ยกเลิกโครงการกระสวยอวกาศ และมีปัญหาบานปลายในการพัฒนาโครงการขนส่งอวกาศขึ้นมาทดแทน (โครงการ Constellation ที่จะมาแทน ถูกยกเลิกโดยโอบามา และตั้งโครงการ Space Launch System มาแทน) ผลคือ NASA ตอนนี้สิ้นลาย ไม่มียานขนส่งอวกาศของตัวเอง ต้องพึ่งจรวดรัสเซียและยุโรปไปพลางๆ ก่อนสำหรับสถานีอวกาศนานาชาติ

แต่ทางออกที่อาจจะยั่งยืนกว่าในระยะยาว คือการเปิดให้ "บริษัทขนส่งอวกาศเอกชน" เข้ามารับหน้าที่ขนมนุษย์-สิ่งของขึ้นไปยังวงโคจรแทน ซึ่งการแข่งขันจากภาคเอกชนน่าจะช่วยให้ต้นทุนการขนส่งอวกาศต่ำลงมาก และบริการเชิงพาณิชย์อย่างการท่องเที่ยวอวกาศ ก็น่าจะส่งเสริมให้เงินทุนไหลเข้ามาในอุตสาหกรรมนี้มากยิ่งขึ้น

ปัญหาคือเทคโนโลยีของภาคเอกชนยังไม่พร้อมมากนักเมื่อเทียบกับเทคโนโลยีของภาครัฐ (แม้ประสิทธิภาพจะดีกว่าและต้นทุนจะน้อยกว่ามาก) ซึ่งภาคเอกชนก็พัฒนาตัวเองอย่างรวดเร็วในรอบ 10 ปีให้หลัง เราเห็นแคมเปญแข่งขันยิงจรวดในระดับชั้นบรรยากาศอย่าง Ansari X Prize ในปี 2004 (ยานที่ชนะคือ SpaceShipOne ของ Paul Allen ผู้ร่วมก่อตั้งไมโครซอฟท์)

แต่วงการอวกาศเอกชนก็พัฒนาเรื่อยมาจนกระทั่งงานนี้ ถ้า SpaceX สามารถส่งยานอวกาศไปเชื่อมต่อกับ ISS ได้สำเร็จ ก็จะถือเป็นอรุณรุ่งของการสำรวจอวกาศภาคเอกชน (dawn of private space exploration) ขึ้นมาทันที

นอกจากความสำเร็จในเชิงสัญลักษณ์แล้ว ภารกิจ COTS 2/3 ยังจะเป็นเครื่องพิสูจน์ว่า SpaceX สามารถรับงานขนส่งสิ่งของจากโลกไปยัง ISS ได้ ซึ่ง SpaceX จะได้งานรับขนของให้ NASA มูลค่ารวมกันหลายพันล้านดอลลาร์นั่นเอง (SpaceX จะคิดเงินเที่ยวละ 133 ล้านดอลลาร์ ถูกกว่าจรวดของยุโรปที่ใช้ในปัจจุบัน เที่ยวละ 300 ล้านดอลลาร์)

โครงการขนส่งอวกาศเชิงพาณิชย์ (Commercial Orbital Transportation Services หรือ COTS) ของ NASA เริ่มต้นมาตั้งแต่ปี 2006 โดยมีบริษัทเอกชนหลายแห่งเข้าร่วม แต่สุดท้ายมี 2 บริษัทที่ผ่านการคัดเลือกคือ SpaceX และ Orbital Sciences (จรวด Antares/ยาน Cygnus) ซึ่งจะยิงจรวดตามหลัง SpaceX ภายในปีนี้

จุดเด่นของยานอวกาศ Dragon ของ SpaceX คือมันใช้งานซ้ำได้ ช่วยลดค่าใช้จ่ายของการสร้างยานลงไปได้มาก ในขณะที่ยานขนส่งอวกาศอื่นๆ ที่ไร้คนขับในปัจจุบัน ออกแบบมาให้ถูกทำลายในชั้นบรรยากาศตอนลงสู่โลก

ที่มา - Ars Technica, หน้าตาของ Dragon ดูได้จาก SpaceX

2 Comments

illusion's picture

ว่าไปตอนนี้นวัตกรรมบนโลกเราก็กลับเข้าสู่ความเรียบง่ายจริงๆ

ไม่น่าเชื่อว่าหลายสิบปีที่แล้ว มนุษย์จะสร้างกระสวยอวกาศลำมหึมา แบกกับจรวดลำโตส่งไปชั้นบรรยากาศ ซึ่งดูแล้วเสียวแทน (และมันก็น่ากลัวจริงๆ เพราะโอกาสผิดพลาดมันก็มีสูงจากการที่มันมีส่วนประกอบเยอะแยะซับซ้อนไปหมด) แต่อีกไม่กี่สิบปีต่อมา จากกระสวยอวกาศลำมหึมา เราพัฒนาจนกลายเป็นแคปซูลขนาดเล็กๆ เกาะไปกับจรวดลำเล็กๆ แทน แต่ดูแล้วสบายใจ ดูแล้วมันปลอดภัย เรียบง่าย ประหยัด เชื่อถือได้สูง แถมใช้งานทดแทนกระสวยอวกาศในการส่งของหรือส่งคนได้เลย

ชอบตอนที่แคปซูลลงจอด ดูเรียบง่ายดี ก็แค่ปล่อยร่มแล้วให้ตกลงบนพื้นทะเล แล้วมีเรือไปรับเอา ดูปลอดภัยกว่าเอากระสวยอวกาศไปแลนด์บนสนามบินเยอะ

ว่าแต่เราหมดยุคของกระสวยอวกาศจริงๆ แล้วใช่ไหมนี่